Hola, querido amigo. ¿Cómo estás?. Espero que estés muy bien y listo para nuestra siguiente aventura por el mundo del balón, con historias que no se ven a simple vista. Y es que venimos de ver la historia del futbol antes y durante la Revolución Islámica en Irán. Ahora, vamos a Latinoamérica, concretamente a la República Dominicana, justo en la semana en que comienza la Liga de Campeones de la CONCACAF para ver un fenómeno singular.

Recomendación musical.

La República Dominicana es sinónimo de buena música y alegría de sus habitantes. Este país nos ha aportado ritmos como el merengue y la bachata, que alegran nuestra fiesta. Precisamente voy a poner un ejemplo musical de este último. El máximo exponente en la actualidad se llama Romeo Santos, considerado como el Rey de la bachata. Vocalista y líder del grupo Aventura, que asaltó las emisoras de radio en el mundo en 2002 con la canción Obsesión, nació en Nueva York, donde hay una nutrida comunidad dominicana. Como una ironía del Día del amor y la amistad, te pongo mi canción favorita de él: Cancioncitas de amor.

Ahora sí, vamos al tema de hoy…

Sorprendente éxito del futbol dominicano.

Como buen país latinoamericana, Dominicana también se vuelca fervoroso hacia los deportes, aunque en el caso de la isla quisqueyana, el beisbol es considerado como el deporte nacional. Prueba de ello es que los equipos dominicanos son los máximos ganadores de la Serie del Caribe, con 19 veces, y el equipo Tigres de Licey es el máximo ganador, con 10 ediciones en su haber. Además, la selección dominicana ganó en 2013 el Clásico Mundial de Beisbol.

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Otros deportes donde Dominicana tiene éxito es el basquetbol, el boxeo, el atletismo y el voleibol. La República Dominicana busca con frecuencia complicarles las cosas a México, Cuba y Colombia en los Juegos Centroamericanos y el Caribe, con una fuerte rivalidad contra Puerto Rico, más exacerbada en la pelota caliente. Tampoco hay que dejar de lado que en 2003, Dominicana organizó una edición inolvidable de los Juegos Panamericanos en su capital, Santo Domingo.

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El futbol parecía estar relegado a un segundo plano en cuanto a preferencias del público, y esto se refleja en los resultados de la selección: desde 2002 no se presenta a la Copa de Naciones del Caribe, no ha podido calificar ni a la Copa Oro, menos a un Campeonato Mundial. Exceptuando la edición del 2003, cuando fueron sede, no ha disputado los Juegos Panamericanos desde San Juan 79′.

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Son pocos los jugadores dominicanos que han destacado a nivel mundial. Un ejemplo es Jonathan Faña, que anotó goles jugando para el W Connection de Trinidad y Tobago, el Árabe Unido panameño y el Puerto Rico Islanders. El defensa Heinz Barmettler (padre suizo y madre dominicana) se convirtió en el primer jugador dominicano en jugar la Liga de Campeones de la UEFA jugando para el Zúrich suizo.

El máximo representante en la actualidad es sin duda el heredero del “7” que portara Cristiano Ronaldo en su paso por el Real Madrid, Mariano Díaz. Por tener madre dominicana, ha sido llamado a la selección, pero se ha retirado de ahí en espera de ser llamado para la selección española, algo que no ha pasado todavía.

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Sin embargo, es el segundo año consecutivo en que un equipo dominicano ha disputado la Liga de Naciones de CONCACAF. Parecía que la aparición del Cibao en la Concachampions sería un evento fortuito que no refleja de ningún modo la situación del futbol dominicano; después de todo, no fueron rival para las Chivas. Sin embargo, ahora el Atlético Pantoja marca una segunda aparición consecutiva de un equipo del país quisqueyano en la Concachampions, donde enfrentará al New York Red Bulls.

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Si revisamos los caminos para clasificar a la máxima competición de clubes de nuestra confederación, es todavía sorprendente el logro: de los 16 equipos, solo hay un equipo caribeño, el cual es el vencedor del Campeonato de Clubes del Caribe.

Eso quiere decir que República Dominicana ha ganado las últimas dos ediciones de esta competencia, tradicionalmente sido dominado por clubes de Trinidad y Tobago, Jamaica, y Haití. Los clubes dominicanos apenas ingresaron a esta competencia en 2016; de tres años, los últimos dos han ganado. ¿A qué se debe este asalto exitoso?

Origen amateur del futbol dominicano.

Si bien la Federación Dominicana se afilió a la FIFA en 1958, la Primera División empezó solamente hasta 1970. Esta liga tenía equipos formados por descendientes de españoles que trajeron el balompié a esta isla, sobre todo tras la Guerra Civil Española. Esta liga, en un principio, hizo que la selección pudiera tener una posición mediana en el Caribe: dos clasificaciones a Juegos Panamericanos y tres a los Juegos Centroamericanos y del Caribe en la década de los años 70′ atestiguan esa “época dorada”.

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Ese potencial de República Dominicana para destacar en el futbol quedó en un letargo durante más de 20 años, ya que el balompié se veía como un deporte practicado solamente por jóvenes de clases más pudientes y solamente en ciudades, como Santo Domingo, Santiago y Puerto Plata.

Ese carácter de deporte de ricos llevó a una comercialización descarada, donde las canchas debían de ser rentadas, con frecuencia a precios bastante excesivos. Faltaba esa picardía que se encuentra en la clase baja y media. Como no había garantías de una práctica profesionalizada, muchos de esos jugadores no veían beneficio a dedicarse completamente al balompié, por lo que quedaba en un carácter semiprofesional. Mientras tanto, países como Jamaica, Trinidad y Tobago, Haití, dominaban a placer el Caribe.

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En los clubes, las cosas no eran mejores: precisamente por el carácter semiprofesional, Dominicana decidió no mandar clubes a disputar la Copa de Clubes del Caribe desde 1993, ya que el principal requisito para disputar esa competencia es ser una liga totalmente profesional.

Se avistan tiempos mejores.

Todo empezó a cambiar en la década pasada. Llegaban los Juegos Panamericanos a Santo Domingo y el equipo de futbol seguía en un letargo. Así pues, el entonces vicepresidente de la FIFA y presidente de la CONCACAF, el trinitario Jack Warner, volteó a este país y vio el potencial que había en los jóvenes.

Por ello, Warner decidió que este país sería uno de los beneficiarios del Programa Goal. Esto sucedió dos veces: en 2002, se empezó a construir el Centro del Desarrollo de Futbol en San Cristóbal, a 15 kilómetros de la capital. Este centro tendría nuevas oficinas para la federación, aulas para cursos impartidos por la FIFA, campos de juego e instalaciones para jugadores y entrenadores, aprovechando las 10 hectáreas donadas por el gobierno dominicano.

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Tres años después, vendría el segundo Programa Goal, donde se construiría un piso extra para el edificio de la federación (para dormitorios y salas médicas), la construcción de otro edificio con vestidores y baños.

La Primera División cambió de nombre a Liga Mayor y siguió fortaleciéndose gracias al plan decenal de la Federación Dominicana de Futbol (Fedofut); esto se estuvo logrando a pesar de las críticas. También el futbol empezaba a despertar el interés necesario de la sociedad dominicana, sobre todo a partir del año 2012.

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Los resultados empezaban a reflejarse en la selección de futbol: en 2010, la selección quisqueyana logró su mejor marcador de la historia, al masacrar 17-0 a Islas Vírgenes Británicas durante las eliminatorias para la Copa de Naciones del Caribe del 2011. Tres años después, República Dominicana alcanzó su mejor posición de su historia en el Ránking FIFA: lugar 78 en octubre del 2013, siendo en ese momento la segunda mejor selección colocada del Caribe, detrás de Cuba.

Profesionalización: la razón detrás del ascenso.

Durante el mundial de Brasil 2014, empezaron las pláticas para tener una liga profesional por vez primera en República Dominicana con los mismos equipos que integraban la Liga Mayor más otros que eran propiedad de equipos de la LIDOM, la Liga Dominicana de Beisbol Profesional. Estos equipos tuvieron que salir de la futura competencia por desacuerdos con la Fedofut.

Seis meses después, en enero de 2015, esto comenzaba a ser realidad: se anunció con bombo y platillo la creación de la Liga Dominicana de Futbol. Este anuncio se propagó masivamente por todos los medios de comunicación. Se anunció a Banco Popular como el principal patrocinador y la cadena de televisión CDN SportsMax tendría la transmisión de todos y cada uno de los juegos de la temporada.

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Por la característica del nuevo campeonato, no habría descensos ni ascensos, solo franquicias. 10 equipos formaron parte de la temporada inaugural, con los torneos Apertura y Clausura. Debido al ahora carácter profesional de la liga, la Fedofut ya sintió que los clubes dominicanos podrían competir en torneos internacionales, así que se anunció que el campeón disputaría la Copa de Clubes del Caribe, con un lugar más dependiendo de lo que dijera la UNCAF.

Así, la edición de la Copa de Clubes del Caribe 2016 fue la primera con presencia de equipos dominicanos: el Atlético Pantoja como campeón y el Atlántico como subcampeón. Ambos equipos quedaron eliminados en fase de grupos, pero complicaron las cosas a clubes tradicionalmente grandes de esta región, como el W Connection trinitario y el Arnett Gardens de Jamaica.

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2017 sería el punto de inflexión. Con las reformas al sistema de competencia de la Liga de Campeones de CONCACAF, se decidió que los cuatro mejores equipos caribeños calificarían a los torneos de la confederación: los lugares dos a cuatro irían a la naciente Liga de la confederación, mientras que el campeón tendría un lugar en la Liga de Campeones.

Barcelona Atlético venía como campeón de la Liga Dominicana, mientras que Cibao era el subcampeón. El primer equipo quedó eliminado en la primera ronda cuando dejó escapar una ventaja de dos goles contra el anfitrión Montego Bay United, de Jamaica. En cambio, el equipo de Santiago de los Caballeros logró resistir el empate contra el Don Bosco haitiano, local y seminifalista del torneo anterior. Así, Cibao iba a la segunda ronda donde en el partido final, Cibao venció como visitante al campeón de la edición anterior, Central, de Trinidad y Tobago. Aún faltaba la final, contra el San Juan Jabloteh trinitario. En un duelo cerradísimo, los dominicanos ganaron 1-0.

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Eso significaba que un equipo dominicano era campeón en apenas su segundo intento y que además calificaba a la CONCAChampions directamente. Esto fue gracias a su mejor jugador, Babalito, el haitiano que, con ocho anotaciones, fue el goleador del torneo. Su rival en octavos de final fue el Guadalajara. El partido de ida en Dominicana fue más complicado de lo esperado para el conjunto tapatío, pero se fue a casa con un 2-0, y ya en la vuelta, las Chivas se alzaron con cinco goles, que serían la catapulta para su eventual título.

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El año 2018 se vería la confirmación de que la opción por la profesionalización fue correcta. La CONCACAF estableció ahora la división en dos competencias: una para clubes de ligas amateurs y semiprofesionales (Caribbean Cup Shield) y otra para ligas profesionales (Copa de Campeones de la CFU). Eso quiere decir que los clubes dominicanos ahora solo jugarían contra clubes haitianos, jamaiquinos y trinitarios sin tener que pasar por eliminatorias.

No solo la liga dominicana iba viento en popa, con la expansión de 10 a 12 clubes, sino que ahora Atlético Pantoja fue el campeón de la Copa de Campeones de la CFU. Si bien el Atlántico también clasificó como campeón dominicano, un mal partido contra el Central trinitario los eliminó. El equipo de Santo Domingo no solo eliminó al W Connection, sino que se convirtió en matajamaiquinos: primero al Portmore United en semifinales y luego al Arnett Gardners en la final.

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Así, el Atlético Pantoja confirmó que el futbol dominicano está en franco ascenso y ahora disputará la Liga de Campeones contra el New York Red Bulls. Gracias a la nutrida comunidad dominicana en Nueva York, los Guerreros no se sentirán precisamente fuera de casa en ningún partido.

¿Y la selección?.

Esta profesionalización del futbol le ha hecho bastante bien a la selección quisqueyana, normalmente integrada por jugadores que viven en España pero que son hijos de dominicanos. Ahora el 70% del equipo está conformado por jugadores de la liga local. Además, tiene la presencia de líderes como el portero Miguel Lloyd, que ataja balones en el Árabe Unido panameño, el defensa Emmy Peña, que juega en la liga de Malta, y el delantero Carlos Heredia, que milita en la Sub-23 del Wolverhampton Wanderers.

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El equipo se ha embarcado a las eliminatorias de la Liga de Naciones de CONCACAF. Los resultados han sido buenos: 5-0 de visitante contra Bonaire, 3-0 de local contra Islas Caimán y apenas una derrota por la mínima en Cuba. El partido de local contra Bermudas en Santo Domingo será clave, ya que tienen la posibilidad real de clasificar a la Copa Oro por primera vez en su historia. Todo depende de una victoria por un buen marcador.

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El futbol dominicano está creciendo sin duda alguna: falta poco para que esos éxitos en el futbol de clubes empiecen a trasladarse a la selección y todo es gracias al apoyo de la iniciativa privada y a la valentía de embarcarse en el profesionalismo. Poco a poco, el futbol está convirtiéndose en el segundo deporte más popular en Dominicana.

Ahora iremos a varios países de la CONCACAF a ver la razón por la cual no visten los colores de las banderas. Son razones varias, las cuales veremos más a detalle.

Recapitulemos.

Por segunda ocasión consecutiva, un equipo dominicano ha sido campeón de la Copa de Clubes de la CFU, lo cual le permite disputar la CONCAChampions. Esto es apenas el tercer año en el que República Dominicana participa en dicha competencia. Y es que apenas en 2015, la liga dominicana pasó al profesionalismo, después de cuatro décadas en que el campeonato era semiprofesional. Por esa razón, los clubes dominicanos no participaron en competencias de clubes de 1993 a 2014. Se beneficiaron de dos iniciativas del programa Goal de la FIFA. La selección dominicana poco a poco ha visto los resultados del profesionalismo, pues están en posibilidades tangibles de clasificar a la Copa Oro por vez primera.

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Nos vemos en la siguiente semana.