• Ambas organizaciones pertenecen a la División Sur de la Liga Nacional.

El mito comúnmente aceptado sobre la dificultad de vencer a un equipo tres veces en una temporada, se someterá a su última prueba, cuando el campeón de la NFC Sur, los New Orleans Saints (11-5) reciban a sus rivales divisionales, los Carolina Panthers (11-5), en un juego de comodín de playoffs, el domingo en el Mercedes-Benz Superdome.

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Los Santos dieron vuelta una temporada 0-2, al vencer a las Panteras 34-13 en Charlotte en la Semana 3, encendiendo una racha de ocho victorias consecutivas. Tras el triunfo en la semana 3, Nueva Orleans volvió a vencer en el Superdome, 31-21 el 3 de diciembre.

Desde la fusión NFL-AFL en 1970, los equipos que barrieron la serie de temporada regular, también ganaron el juego de desempate 13 de 20 veces, un 65 por ciento de ventaja.

Los Saints no están depositando sus esperanzas en probabilidades estadísticas, sino en una ofensiva equilibrada que no depende de 45 envíos en un juego de Drew Brees y en una defensa revitalizada, que hasta ahora ha resistido un número de lesiones fulminantes para los titulares.

Brees, quien cumplirá 39 años el 15 de enero, dijo que siente un reloj interno marcando su carrera, pero que trata a cada juego con respeto.

Hubo algunos hilos comunes en las dos victorias de temporada de los Saints sobre Carolina. Los Panthers están en el puesto 7 en la NFL en defensa, permitiendo 317.2 yardas por juego y solo 88.1 yardas por tierra, el tercer mejor de la liga. Pero Carolina cedió la mayor cantidad de yardas corriendo, esta temporada, a New Orleans: 149 yardas en la semana 3 y 148 en la semana 13.

Eso es un crédito para la sensación de novato, Alvin Kamara y el veterano corredor Mark Ingram, así como para la línea ofensiva de los Santos. Brees es el mayor beneficiario de un poderoso ataque terrestre, que promedia 4.7 yardas por acarreo; el mejor en la NFL y 129.4 yardas por juego, el quinto en la liga.

Brees lanzó 137 pases menos este año (536), pero acertó 386, para un porcentaje de pases completos de 72.0 en la NFL. Sus 4,334 yardas aéreas, son casi 800 yardas menos que sus totales de 2016, pero casi igual a sus 4,388 yardas aéreas en 2009, la temporada de Super Bowl que ganaron los Saints.

Nueva Orleans también han hecho un excelente trabajo poniendo a prueba al mariscal de campo de Carolina, Cam Newton, quien es el líder corredor de las Panteras. Newton ha pasado solo 350 yardas en las dos derrotas. Lanzó tres intercepciones en la primera reunión, incluida una en la zona de anotación. Es un corredor peligroso, pero su único ataque contra los Santos este año, fue una acarreo de 32 yardas poco relevante.

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Los Panthers pudieron haber ganado la NFC Sur la semana pasada, pero se vieron obstaculizados por una inepta actuación ofensiva en una derrota por 22-10 ante los Falcons. Newton completó solo 14 de 34 pases, para 180 yardas y fue interceptado tres veces.

Cada equipo tendrá disponible un jugador significativo, que no jugó en ninguno de los dos primeros juegos: el ala cerrada de Carolina, Greg Olsen, quien ha estado luchando contra una lesión en el pie toda la temporada y el esquinero novato de los Saints, Marshon Lattimore.

Twitter: @Tofizonana11

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